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卫星通信行业大佬对2020困局的审视

《Via Satellite》Mark Holmes/文  中国卫通沈永言/译

原文2020年8月18日刊载于ViaSatellite网站

卫星行业一年多来的主要新闻涉及一些大牌企业,如OneWeb和Intelsat。在最近的圆桌讨论中,《Via Satellite》与许多关键行业人物谈论了他们对最近事件的看法。参加会议的有Internet AirspaceExchange的执行主席Tom Choi、Hughes的CEO Pradman Kaul、Yahsat的CEO Masood Mahmood以及Inmarsat的CEO Rupert Pearce。


《Via Satellite》:您预期卫星产业受到新冠疫情的严重打击,还是会因为许多经济体陷入某种形式的萧条而具有相当的弹性?

Choi:卫星提供娱乐和信息。在上一次大萧条时期,好莱坞表现不错,因为人们希望电影这种逃避现实的方式;来摆脱困境。人们在家中度过时光,线性电视实际上增加了观看时间。我相信,即使世界会陷入萧条,我们的行业也不会陷入萧条。

Kaul:总的来说,我对我们的行业很乐观。人们需要沟通,可能比以往任何时候都需要。尽管各地存在经济挑战,但在全球范围内,该行业具有韧性。实际上,连接正在成为人们现在花钱最多的优先事项之一。他们在外出就餐、娱乐和汽车保险上的支出减少了,但愿意在互联网上花费,以在家中工作并使他们的孩子在线学习。

Mahmood:我们的行业具有高度的韧性,但是,我们也不会毫发无损。会有一些受害者无法在萧条中幸存下来,许多受害者将遭受极大的痛苦。重要的是要重申,长期来讲,只有在我们敏捷、适应多样化的情况、适应新的市场动态,我们才能生存和发展,而不会承担太多新的财务负担,我们必须有效地做到这一点。

Pearce:每个人或多或少都会受到新冠疫情及其经济后果的打击。但是我们的行业是基础设施,并为全球经济的各个部门提供关键任务服务。因此,我们在行业中处于有利地位,可以度过难关,并在疫情过后出现的新现实中再次兴盛。

《Via Satellite》:LeoSAT走了,Phasor、Speedcast和Intelsat在破产程序之中,OneWeb最近退出了破产重组。就备受瞩目的失败而言,我们是否正处于卫星行业高度动荡时代的开始?

Choi:当前的新冠疫情甚至影响着健康的公司,许多公司已经宣布破产。当您无法创收但仍需要偿还债务和运营费用时,很难维持生计。即使在正常情况下,负债过多而盈利不佳的公司也总是挣扎。即使拥有最好的想法或技术,在危机期间需要持续投资的公司也将难以挽留投资者的兴趣。我们行业中发生的事情并非我们行业独有。

Kaul:尽管最近发生了地震,但卫星行业的前景依然光明。如果我们看一下您分享的备受瞩目的案例,显然有一个共同点。尽管出于不同的原因,他们每个人都深陷债务之中,并且需要额外的资金。在正常的经济情况下,这是一个具有挑战性的位置。如果未遇到新冠疫情,他们能否摆脱这些挑战?或许。新冠疫情显然造成了金融市场的混乱,这使得筹集更多资金极为困难。我认为这些公司并不是卫星行业的领头羊,只是提醒人们杠杆率高的资产负债表固有的风险。

Mahmood:在每个公司的背后,都有难以置信的遗产、团队和创新,这都是使我们行业得以生存和发展的关键要素。虽然这已经是一长串的清单,但我认为我们可能看到会有更多的受害者。但是,我不认为这是一个系统性的行业问题,我们大多数人都会收到打击,但我们将克服这种情况,根据需要进行调整,并继续增长。

近年来,卫星行业经历了空前的变革。我们见证了新服务和应用的革命性增长、新航天风险投资的加速、重大技术进步以及行业中涌现的众多新参与者。在此转型过程中,新冠疫情出现了,并打破了行业平衡。话虽如此,在某些情况下,它是促使某些事件迟早发生的催化剂。

《Via Satellite》:在最近采访Eutelsat的CEO Rodolphe Belmer时,他说他希望Intelsat在破产保护中变得更加强大。您是否同意?您认为运营商有能力反弹吗?

Choi:Intelsat拥有强大的管理团队,而Rodolphe Belmer从我自己与他的私人互动来看,也很聪明的人。我非常同意Rodolphe的观点,即Intelsat将在破产保护中崛起,成为我们行业中最强大的领导者之一。

Kaul:我也这样认为。Intelsat是卫星通信领域最大、最受人尊敬的公司之一。为了行业的利益,对他们来说成功至关重要。在许多机会中,它们一直是我们可靠的合作伙伴。他们从重组中变得更强大、更敏捷,这对整个行业都有利,我相信他们会的。

Mahmood:我们对Intelsat及其管理层扭转局面的能力表示最大的敬意。Intelsat处境艰难,它具有很高的财务杠杆,需要偿还现有债务,同时还需要在其收到C频段拍卖收益之前支付数十亿美元,来清偿债务。一旦完成,从我在新闻界读到的内容来看,这将使Intelsat筹集近50亿美元,这将为未来的坚实未来奠定基础。拍卖后,Intelsat应该是一家更稳定、更强大的公司。

《Via Satellite》:OneWeb、Intelsat进入破产保护,哪个更令人吃惊?您能解释一下原因吗?

Choi:Intelsat十多年来一直背负着超过150亿美元的债务。他们的竞争对手已经对他们的灭亡已经预测很多年了。OneWeb进入破产保护令我感到惊讶,因为这是Softbank如此引人注目的项目和投资。我怀疑,如果没有WeWork的失败和其他投资麻烦,Softbank是否会让Oneweb无法败坏自己的声誉,这种声誉一直持续到最近,非常出色。

Mahmood:老实说,Intelsat更令人吃惊。一年前,我简直没有想到Intelsat拥有50多个产生现金的卫星也会破产,即使负债累累。Intelsat具有可持续的客户群、稳定的收入、大量的订单,并且即将从C频段销售中获得大笔收益。我猜想最终这个时机没有发挥作用,后者花费的时间比最初预期的更长,所需的中期现金也更多。

《Via Satellite》:对LEO星座/网络的乐观情绪是否烟消云散?您期望其中任何一个成功吗?

Choi:Iridium、Globalstar、Orbcomm和其它公司正在LEO经营成功的业务。Matt Desch仍然充满乐观,因此,不是每个人说的轨道是好是坏,更好更坏。具有满足客户要求的技术的合理的业务计划将永远蓬勃发展。毋庸置疑,正如我已经多次表达的那样,由于许多技术、法规、物流和市场挑战,LEO宽带是一项艰巨的业务。如果您查看SpaceX的Starlink,他们的业务案例和OneWeb有什么区别?他们宣布了哪些客户名单?用LEO宽带服务于大众市场的消费者将是一件困难的事,因为地面电缆、光纤和无线将占据大部分市场,而生活在文明边缘、远离无线铁塔的人数不够多到足以证明每五年需更50到100亿美元投资的合理性。我认为,SpaceX面临的挑战将是说服投资者,使他们看上去与OneWeb有何不同,而此系统与比系统看起来,是更为相似,而不是不同。

Kaul:尽管LEO运营商面临挑战,但Hughes认为,具有最小延迟和全球覆盖范围的LEO系统,以及LTE、GEO和MEO卫星,都可以在日益复杂的网络中发挥作用。我不希望LEO成为全球连接的灵丹妙药,而且从来没有。相反,我将LEO视为复杂的多传输生态系统的一部分,该生态系统利用所有类型的连接性来满足全球的巨大需求。显然,LEO服务的最初应用将是在海上、航空和陆地交通领域,其全球覆盖范围将提供优于其他系统的优势。这对于延迟时间较短,可满足VPN等实时业务需求的企业应用程序也很有价值。在这些市场中,必要的相控阵天线的成本是合理的。然而,当涉及到LEO的消费者应用时,天线的成本成为一个障碍。该行业尚未突破那里的成本壁垒,但他们会做到。从现在开始大约五年后,我认为我们将克服这一挑战。

Mahmood:LEO星座面临巨大挑战。除了Iridium公司(只有在成功进行破产重组后才有可能),该业务案例尚未得到证实。需要非常耐心和热情的投资者大量的前期资金,他们愿意等待很多年才能看到任何收入(如果有的话)。

在Yahsat,我们一直采取谨慎的态度,并依赖可靠的商业模式。我们坚信GEO卫星的优势,因为它们可提供极高的吞吐量,并且在偏远地区提供连接方面更为高效。如果价格合理,即使有些延迟,也不足以使大多数人拒绝接受该产品。我们密切关注LEO的发展,并始终与主要参与者保持公开讨论。当时机成熟时,我希望它将成为现实,因为它会带来容量成本方面的好处,因此我们不会抵制LEO浪潮,并希望将其组合起来,以满足我们作为卫星宽带解决方案提供商的未来容量需求。

Pearce:正在建设或开发中的LEO网络仍然很多,并且必须有一个或两个合理的可能性使它们中的一两个实现现金流收支平衡和可行性。所有新的卫星计划都需要长途跋涉才能生存,有时要花费数年的时间才能克服技术、法律、法规、商业和财务方面的巨大挑战,才能赚到第一桶金。它不是为胆小者而设计的,除非该计划既灵活又敏捷,否则很容易被颠覆。但这可以在LEO中完成,Iridium证明了这一点。

《Via Satellite》:您认为英国政府向OneWeb投资的举动是好是坏?这对整个航天产业意味着什么?

Choi:我认为英国政府进入OneWeb肯定会导致更多的研发投资,并为英国增加航天方面的就业机会,无论OneWeb的商业前景如何,英国将具有更大的批量生产卫星能力。我认为这对行业来说是个好兆头。

《Via Satellite》:在过去的几年中,卫星行业经常谈论移动性是增长的关键。鉴于航空和邮轮市场受到的冲击,这会导致对卫星行业的长期损害吗?

Choi:移动性需求已经枯竭,因为航线停飞了飞机,没有人飞行。该部门最终将恢复,但要恢复正常状态还需要几年时间。向卫星运营商做出重大承诺的移动服务提供商都在寻求救济,最终这将影响到FSS运营商。幸运的是,随着对移动性需求的枯竭,对宽带的需求将取代它,因此,我相信这种痛苦只会在FSS运营商的短期内感受到。

Kaul:我认为短期内对移动性垂直行业有影响。出行服务对于航空、海上和陆地应用至关重要。当行业复苏时,市场将得到改善。我认为这不是一个长期的问题。

Pearce:不,所有证据都表明,对移动数据连接的需求持续强劲增长,而我们才刚刚进入航空行业移动数据革命的开始。甚至有人争论说,新冠疫情的短期影响将刺激航空业的数字化,将全球卫星连接性置于增加对商用飞机的自动化和实时数字服务的核心。其它收益还包括大量减少碳排放,这意味着天空更清洁,以及为确保全球航空业负责任地运营而采取的重大举措。

《Via Satellite》:鉴于越来越多的远程工作对连接的需求达到了新的高度,您是否认为这是卫星行业成为全球通信网络更大一部分的好时机?

Choi:我坚信,目前的FSS卫星运营商和移动运营商都在等待着他们成长的金色窗口。随着人们从大城市中心转移到更多农村和郊区环境,人口密度将下降。这些是需要宽带且服务且有待服务的领域。在这次新冠疫情危机期间,纽约市以外的农村地区的度假房屋价格上涨了两倍。如果宽带普及并且负担得起,那么更多的人会选择离开。

Kaul:需求一直稳定并且持续增长。我们获得的订户数量超过了今年上半年的预期。业务运行良好,我们正在经历的需求仅证明了对我们的卫星互联网服务和连接解决方案的需求。

Mahmood:肯定的。考虑到正在发生的事情,更重要的是我们继续努力弥合数字鸿沟。对连接的需求将推动政府确保任何地方和任何地方的连接。尽管地面在满足这些需求方面取得了长足的进步,但我们都知道,卫星是确保负担得起,无处不在的覆盖范围的唯一选择。新的IoT革命和5G的推出将使卫星发挥更重要的作用。5G将需要将卫星集成到主流中,以实现与端到端5G生态系统和标准的完全互操作性。5G为卫星行业提供了许多机会,可以提供更广泛的服务和应用,同时支持移动运营商不断增长的回传需求。

Pearce:不是连通性自身,而是数字化可以带给整个行业的价值。根据我们的经验,我们已经看到商业海运行业的持续转型是有弹性的,无缝的全球连通性使该行业能够引入新颖的业务和运营模式,提高效率,增加新收入,以及建立一个更清洁、更安全的行业。我们看到商业卫星通信越来越多地与政府拥有的基础设施一起工作,提供了新的、高度灵活的、可互操作的功能,以使政府能够支持和保护其公民。尽管商用航空业在短期内受到了新冠疫情的影响,但毫无疑问,随着时间的推移,机载通信和联网飞机的双重趋势将继续快速发展,从而提供更高效、更绿色、更安全的全球航空产业。

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